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Posts Tagged ‘Ciencia’

Pavos in vitro

Esta semana es Thanksgiving, y aquí en USA todo gira alrededor del pavo y de la gran cena.

Todo el mundo espera con gran expectación el momento de reunirse con sus familiares y amigos, pero sobretodo la ocasión de hincarle el diente a un buen filete de pavo con “gravy” y “stuffing”. Tengo que admitir que me considero parte de las masas hambrientas, y que mañana intentaré ser la primera en la cola para servirme un trozo de pavo, puré de patatas y pastel de calabaza.

El presidente le “perdona la vida” a un pavo cada año

Se calcula que mañana comeremos unos 40 millones de pavos (en todo Estados Unidos), lo que supone una gran demanda para la industria avícola. Las granjas de pavos se preparan para este momento todo el año, pero lo que la mayoría desconocemos es que el 99,9% de los pavos que comeremos mañana no han sido “creados” de una manera tradicional
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El poder del ARN

Hace unas cuantas décadas se estableció el dogma central de la biología molecular (la “teoría fundamental” detrás de las moléculas que forman parte de cualquier organismo, descrita inicialente por Watson y Crick). El dogma central, de forma resumida, establece la relación entre el ADN o gen (la unidad de información que heredamos), el ARN (el mensaje o instrucción de ese gen) y la proteína (la molécula que llevará a cabo esa instrucción).

Para tener una mejor idea de como funciona el sistema, trataré de explicarlo utilizando un ejemplo más o menos gráfico:  los genes serían como el libro de recetas en la estantería de casa. En algún momento, una de estas recetas será transportada hasta la cocina, donde la leeremos y podremos seguir las instrucciones para elaborar un pastel o un guiso.

El ARN fue inicialmente descrito como el “medio de transporte“, lo que lleva la receta hasta la cocina, por eso se denomina ARN mensajero (transporta el mensaje). Durante muchos años, el mensajero fue subestimado. Todo el mundo prefería mirar al ADN (el “libro de recetas”) u bien a la proteína (los “pasteles”). Pues bien, por suerte algunos científicos quisieron conocer un poco mejor a este “mensajero”, y se dieron cuenta de que el el ARN no se limitaba para nada a sólo llevar información. Parece ser que esta molécula hacía muchísimo más de lo se pensaban.

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Atardecer en el laboratorio

Este verano tengo la suerte de poder participar en un programa excelente para jóvenes investigadores. Durante diez semanas conduzco mi propio proyecto de investigación en biología molecular en el Laboratorio de Cold Spring Harbor, sobre el cual ya escribí otra entrada hace unas semanas.

En este post voy a intentar resumir de qué trata este programa (URP), así como a animar a cualquier universitario/a a que solicite una plaza en él. Es una oportunidad única para los y las que queremos dedicarnos a la investigación. Este programa ya lleva más de cincuenta años entrenando con éxito a futuros científicos/as. Hay trenes que sólo pasan una vez en la vida, y hoy puedo decir con seguridad que he encontrado uno de esos.

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Hace ya dos semanas que me he instalado en el paraíso de la biología molecular. Este verano estaré sumergida en la ciencia, en un lugar fundamentalmente desconocido por la mayoría de los mortales no-científicos.Virus

Para aquellos que no han oído hablar del Laboratorio Cold Spring Harbor, es un centro de investigación en biología molecular, especialmente dedicado a la neurociencia, cancer y fisiología vegetal. Fundado en 1890, lleva ya más de cien años “en la cresta de la ola”.

Han pasado muchas cosas entre los muros de este laboratorio, cosas que han cambiado radicalmente el rumbo de la investigación actual. Aquí, James Watson presentó por primera vez la estructura del DNA en 1953. Barbara McClintock descubrió los transposones. Se halló el primer oncogen en un tumor humano. Richard Roberts demostró el fenómeno del RNA splicing. Hannon y sus colegas demostraron como los microRNA pueden curar algunos tumores. Y muchas, muchas más cosas importantes que dejo “en el tintero”.

Las vistas

Independientemente de su prestigio en el mundo de la biologia molecular, el Laboratorio de Cold Spring Harbor está un lugar increíblemente bonito. En el medio de la naturaleza, al lado del mar… y a tan sólo una hora de Manhattan! Tiene sus playas, sus bosques (con animales salvajes incluídos). Sus barbacoas en el césped son el lugar de reunión en las tardes de verano. Los científicos salen a despejarse y juegan a voleibol, van en kayak o se dedican a tomar cerveza, comer hot-dogs y a comportarse como cualquier otro humano (aunque tengo que admitir que la mayoría de conversaciones acaban derivando a temas científicos… Qué le vamos a hacer, si te apasiona la ciencia realmente disfrutas hablando de ella y siendo “un poco friki”).

En resumen, si como yo eres una enamorada/o de la ciencia, debes visitar Cold Spring Harbor Laboratory. Si tienes la oportunidad de venir un dia,dos, una semana o todo un verano, seguro que no te arrepentirás.

El waltz del polipéptido

“El waltz del polipéptido”, una de las esculturas del campus

Más adelante publicaré un post explicando la razón por la que estoy aquí, y qué es lo que estoy haciendo en mi laboratorio.

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El otro día encontré en el blog de microsiervos este fantástico vídeo, que explica de maravilla el experimento de las nubes de azúcar (marshmallows en inglés). Este experimento fue ideado el 1972 por el psicólogo Walter Mischel, en la Universidad de Stanford, y tiene como objetivo estudiar el comportamiento, la paciencia y la impulsividad de distintos niños delante de un reto:

Cada niño o niña se encuentra en una habitación vacía, libre de cualquier distracción y sin nada más que una mesa delante suyo. Los investigadores ponen un plato con una nube delante de cada niño. Entonces le dicen que si espera un rato y no se la come, le darán dos nubes. Así que el niño/niña tiene dos opciones: comerse la nube o resisitir la tentación un tiempo indefinido y comerse dos.

Es muy interesante observar cómo los distintos niños reaccionan frente al reto (en el vídeo podéis ver algunas de las técnicas que usan para evitar comerse la nube). Pero lo que aún es más interesante es los resultados de un estudio a largo plazo: quince años más tarde, Mischel y su grupo compararon los resultados de los exámenes de acceso a la universidad (SATs) de los 600 niños que habían participado en el estudio. La capacidad de “resistir la tentación” estaba directamente relacionada con buenos resultados en los exámenes. En cambio, aquellos que se habían comido la nube inmediatamente, eran generalmente clasificados por maestros y padres como “menos competentes“, con peores notas.

Todo esto también ha sido estudiado a nivel neurológico, los investigadores han podido comprobar como los cerebros de los “pacientes” y de los “impulsivos” funcionan de manera distinta.

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Los científicos del laboratorio del doctor Zheng (del Baylor College of Medicine) han grabado un nuevo videoclip para el archiconocido tema de Lady Gaga, “Bad Romance”.

Pero han decidido darle un toque “personal”, y lo han dedicado a todos/as aquellos que han tenido que echar horas y horas en un proyecto “inútil”…

De verdad, merece la pena verlo, a mí me han saltado las lágrimas de la risa.

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Aquí viene la segunda entrega de apuntes de esta asignatura.
En este tema, se describen (muy por encima) las terápias contra el cáncer más clásicas (la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia).

En la segunda parte del tema “terapias contra el cáncer” (ya la colgaré más adelante) se describirán las terapias nuevas, las llamadas “terapias dirigidas“, las que tenen como objetivo dianas moleculares, y se aplican dependiendo de la genética del paciente.

Cabe destacar mi fascinación por el ingenio humano, que ha logrado desarrollar todo tipo de armas biológicas y terapéuticas contra la amenaza creciente del cáncer. Tarde o temprano (soy de las optimistas) lograremos desentrañar los secretos de esta terrible enfermedad, que no es más que la versión “maligna” de nuestro propio cuerpo.

Debemos rendir homenaje, una vez más, a esos grandes héroes anónimos, los investigadores.

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Ya ha empezado la temporada de exámenes. Esos preciosos meses del año en que la única cosa más baja que tus ánimos es la temperatura de la calle.

Horas y horas en la biblioteca, papel borrador, intentos de “plan de estudio” y uñas devoradas…
Oh si, cómo me gustan los exámenes.

Pero bueno, toda estudiante tiene que pasar por estos momentos en su vida, así que mejor tomarlo con filosofía y estar preparada para lo que pueda pasar.
Un elemento básico para preparar bien una asignatura son los apuntes. Sin apuntes, las presentaciones de muchos profesores son como películas en chino y sin subtítulos.

Como hemos empezado el año y aún no se han acabado las “vacaciones navideñas”, me siento generosa y voy a compartir apuntes de una de mis asignaturas favoritas, biología del cáncer. Son mis apuntes, personales, por lo tanto no se deben usar ni mucho menos como algo “oficial”. Sólo son una ayuda para refrescar memoria, usar bajo vuestra propia responsabilidad…

De momento sólo cuelgo un tema (el de cooperación entre oncogenes y GST). Si van bien y el sistema funciona, con un comentario es suficiente para que vaya colgando los otros temas.

Para lo que estáis haciendo asignaturas similares, espero que sean de ayuda (aunque hay algunos que son en catalán, aviso).

Oh, me olvidaba! Si alguien encuentra errores (cosa muy posible), por favor, agradecería muchísimo que me mandarais opiniones.

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Está claro que hacer un doctorado no es cuestión de dos días. Los estudiantes tienen que luchar contra temibles enemigos: experimentos inacabables, temas imposibles de entender, miles de consejos que nunca dan en el clavo y presión constante a muchos niveles.

Peeeero si te lo tomas con filosofía, los años del doctorado pueden ser los mejores de tu vida. Estar en un laboratorio con otros “pringados” como tú hace que se cree un microclima de unión y buen rollo, que genera momentos inolvidables.

Ha sido este buen rollo lo que ha llevado a la grabación de Tesis: el musical. Este “musical” amateur ha sido rodado entre los pasillos de mi facultad, y refleja todos los problemas a los que se enfrenta un estudiante de doctorado. Eso si, con un toque único de humor.

Consta de seis capítulos que narran el procedimiento de creación de tesis de un futuro doctor en Biología.

Simplemente genial, me ha encantado y no he podido contener la risa. Altamente recomendado a cualquiera que esté mínimamente familiarizado con el ambiente universitario y la investigación científica.

Aquí está el enlace a la playlist de youtube con todos los vídeos.

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¿Qué es el Brainbow?

Fotografía de la “materia gris”

No siempre tenemos la suerte de observar los resultados de la investigación de una manera tan bonita. Esta técnica, elaborada por científicos de la universidad de Harvard en Estados Unidos, permite visualizar las células del cerebro usando una paleta de unos 90 colores distintos.

El Brainbow colorea las distintas células con una mezcla de cuatro tintes fluorescentes: amarillo, rojo, cian y verde o naranja. Estos colores se consiguen en ratones transgénicos, mediante la expresión de determinados genes que codifican para las proteínas fluorescentes.

Imagen del córtex cerebral

A principios del siglo pasado, Santiago Ramón y Cajal usó la técnica de la tinción de neuronas con nitrato de plata, y eso le permitió elaborar los primeros “mapas cerebrales“, que dejaban al descubierto las conexiones entre células. Sin embargo, este método tiene muchas limitaciones, ya que sólo podemos teñir un numero de células muy reducido, y tampoco se pueden observar con profundidad los circuitos.

Con el Brainbow, obtenemos imagenes multicolor de las células cerebrales, así que podemos distinguir un gran número de neuronas, de distintas capas y profundidades.

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